或因中国背景注资,哈佛基因大牛旗下公司宣布停止在美运营

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或因中国背景注资,哈佛基因大牛旗下公司宣布停止在美运营
麻省理工科技评论 2019-12-07

2019-12-07

Veritas Genetics对外宣布:由于“意外的”不利于融资的状况发生,该公司将暂停在美国的业务。
技术 生物 哈佛大学
Veritas Genetics对外宣布:由于“意外的”不利于融资的状况发生,该公司将暂停在美国的业务。

Veritas Genetics,一家生物领域的明星初创公司对外宣布:由于“意外的”不利于融资的状况发生,该公司将暂停在美国的业务。同时,他们目前正在评估公司的所有前进方向,包括战略选择。

据熟悉该公司的消息人士称,目前 Veritas Genetics 已经解雇了在美国的大部分员工,约 50 人。该公司的业务主要是为人们提供价格相对低廉的基因组测序服务,其对全基因组测序的价格大概是 600 美元,曾与美国市场上的另外两家友商 23andMe 和 Ancestry.com 公司并驾齐驱。

Veritas 的首席执行官 Mirza Cifric 在一封电子邮件中表示:“我需要澄清——这只是暂时影响美国的业务。” 他说,在美国之外的欧洲、拉丁美洲等客户将继续得到服务。在未来,其将尝试卷土重来。

该公司的创始人之一是哈佛大学遗传学教授、哈佛医学院基因组研究主任 George Church,他也是 2008 年 12 月英国《新科学家》评选出的年度 8 位科学英雄之一。不过科学英雄也没有拯救得了 Veritas 的命运。

或因中国背景注资,哈佛基因大牛旗下公司宣布停止在美运营

图 | Twitter声明截图(来源:Twitter)

基因测序业务不赚钱

成立于 2014 年 Veritas 是一家哈佛系的基因公司。其由 2016 年遗传学“大牛” George Church 和他的学生哈佛大学医学博士 Preston Estep,生物科学企业家 Mirza Cifric,以及曾供职于美国安进公司的华人青年科学家赵奕宁共同创立。

Veritas 的名字取自于哈佛大学的校训,它的中文意思是“真理”,赵奕宁曾在演讲中表示,这种真理不仅是关于健康的真理,而且是关于人类、家庭、未来的真理。

2015 年 9 月,Veritas 宣布在中国杭州建立研发中心,进行关于 α-地中海贫血相关基因的研究。并于同年 10 月成立全中资的姐妹公司杭州奕真生物科技有限公司,赵奕宁任 CEO。

Veritas 曾有个雄心勃勃的计划,就是降低人类基因组测序的价格,使其与购买一只苹果的智能手表或者一顿丰盛的晚宴价格相当。

在 2016 年,Veritas 成为了全球首家以低于 1000 美元的价格绘制人类 DNA 的公司。听起来也不便宜,但要知道,苹果已故 CEO 乔布斯为了医治胰腺癌,曾在 2011 年做过 DNA 测序,当时的花费是 10 万美元。

降价让该公司一炮走红。

根据公开报道,Veritas 的产品主要分为 3 大类:

但根据市场表现以及其他相关迹象表明,人们对基因测序的热情度并没有很高。

去年 7 月,Veritas 试图通过进一步降价,来吸引更多的消费者进行基因组测序。他们将基因测序服务的价格降到了 599 美元,在这样低的价格上,该公司的每笔基因组检测业务都是赔钱的。因此,他们也一直在尝试寻求新的方案。

Veritas 希望探索一种类似于付费电视剧、综艺平台的订阅模式,让客服每个月持续支付费用,以便可以从其自身被检测的 DNA 中学习新的知识,例如通过分析 DNA 进行疾病的潜在风险预测等。

到该公司宣布暂停美国业务为止,他们已经对 5000 ~ 10000 个基因组进行了测序。但根据相关消息人士透露,消费者们对这种订阅服务的需求并不高,完全不能解决 Veritas Genetics 自身不断赔钱的问题。

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图 | Veritas Genetics 的产品(来源:MIT Technology Review)

美国敏感公司不欢迎中方资金

基因测序业务不赚钱,会让 Veritas 经营面临困境,但这似乎不是让其关闭美国业务的主要原因。一位匿名的公司内部人士对外声称:该公司即将关闭美国业务的原因,是由于其早先从中国得到了部分投资资金,并让中国的公司获得了部分所有权。因此,在目前的融资阶段找不到新的投资者。

自 2015 年成立以来,Veritas Genetics 筹集了 5000 万美元的融资。该公司的主要投资者都来自中国,他们分别是礼来亚州基金(Lilly Asia Venture)、先声药业集团(Simcere Pharmaceutical)和挚信资本(TrustBridge Partners)。

2018 年 1 月,Veritas 与 Mayo Clinic 达成了一项协议,以使全基因组测序更广泛地适用于健康个体。在 2018 年 4 月,Veritas 还与 Genomenon 合作开发了下一代文献优先排序引擎,以便进一步明确恰当的遗传变异分类,并将集成 Genomenon 的 Mastermind软件于自身服务中心。

由于 DNA 数据是敏感内容,而美国早在今年年初就已经警告从事敏感领域工作的公司不要接受来自中国的资金。Veritas Genetics 的此番遭遇,或许正是步了另一家美国健康领域公司 PatientLikeMe 的后尘。

特朗普政府严厉打击对美国公司进行投资的中国公司早已不是新闻。今年 6 月,美国外国投资委员会(Committee on Foreign Investment in the United States,CFIUS)强迫 PatientsLikeMe 撤掉所有来自中方的投资,因为在 2017 年 PatientsLikeMe 筹集了 1 亿美元,并将多数股权出售给了深圳的碳云智能(iCarbonX)。

碳云智能成立于 2015 年 10 月 27 日,是基因组科学家王俊从华大基因离职后,在深圳成立的创业公司。2016 年 4 月完成 A 轮 10 亿人民币的融资,估值近 10 亿美元。腾讯、中源协和及天府集团为 A 轮融资的主要投资方。

而对 PatientsLikeMe 的投资正是由王俊发起,并有媒体宣称其得到了腾讯的支持。

这项交易引起了美国外国投资委员会的关注,并从去年年底就给 PatientsLikeMe 下发通知,要求剥离中国投资者的资产。这就意味着该公司必须找到买家,而最终 PatientLikeMe 被卖给了 UnitedHealth Group。这是一家位于美国明尼苏达州的“纯美国”营利性托管医疗保健公司。

外部环境本来已经很严峻了,但Veritas的运气也很差。就在一个月前,Veritas 曾经发生一次数据泄露,导致一些客户信息在未经授权的情况下被人访问。

Veritas 表示,其面向客户的门户网站 “最近” 遭到了入侵,但没有说明在何时被攻击。尽管门户网站并不包含检测结果或医疗信息,但该公司当时拒绝透露哪些信息遭到了泄漏,只是说仅有少部分客户受到了影响。

此事也许会进一步加剧人们的担忧:健康初创公司、特别是那些跟 DNA 和基因组敏感信息打交道的公司,能否保护客户的数据安全。显然,这件意外的发生,只会给急待融资的 Veritas 带来负面影响。

对于 Veritas来说,严峻的投资现状可能让后来的投资人止住了脚步,它没有找到新一轮的融资,随即宣布停止了在美国的业务。

在如今中美两国贸易争端逐步缓和之际,不知道该公司的负责人会不会感慨,没有挺到局势变好的那一刻?

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