5亿美元当OneWeb股东,英国欲自建导航系统,发力本土航天产业

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5亿美元当OneWeb股东,英国欲自建导航系统,发力本土航天产业
麻省理工科技评论 2020-07-04

2020-07-04

欧洲多国作为一个联盟一直是世界航天格局中的重要一极,英国也是其中的重要一员。
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欧洲多国作为一个联盟一直是世界航天格局中的重要一极,英国也是其中的重要一员。

欧洲多国作为一个联盟一直是世界航天格局中的重要一极,英国也是其中的重要一员。从今年开始英国正式脱欧,该国在航天领域的注意力也需要转向本土。

英国政府本周五正式宣布,作为印度电信公司 Bharti Global 背后的财团成员,英国政府将出资 5 亿美元,获得此前申请破产的互联网卫星公司 OneWeb 高达 20% 的股份。

作为此次交易的一部分,Bharti Global 也将投资 5 亿美元,同时该公司将支持 OneWeb 未来的管理和商业运营。资料显示,Bharti Global 拥有超过 4.5 亿个用户,是全球最大的移动运营商之一。

OneWeb 原本计划发射约 650 颗低轨通信卫星,在全球范围内部署卫星通信服务。在今年 3 月由于资金问题申请破产之前,OneWeb 已经发射了 74 颗卫星。

5亿美元当OneWeb股东,英国欲自建导航系统,发力本土航天产业

从 OneWeb 破产之后,不断传出有来自中国资方背景的公司有意收购 OneWeb 的部分资产,但根据 Space Intel Report 报道,美国政府可能会对来自英美以外的公司,在监管层面设下障碍。

英国对于 OneWeb 的追逐有其迫切的现实需求。在全球导航卫星系统领域,欧盟主导、数个国家合力修建的伽利略卫星导航系统是全球主流的导航系统之一。在人才和资金方面,英国一直是该项目的最大贡献者之一。

但在英国正式脱欧之后,英国未来在伽利略体系中被排除在外。

具体来说,伽利略系统目前提供 4 种导航服务,开放服务 (OS)、商业服务 (HAS)、公共管制服务 (PRS)、生命安全服务 (SAR)。这其中,伽利略系统的免费和开放信号仍然可以被英国使用,但规则限制,PRS 由于涉及到更高的敏感性,目前仅限于欧盟成员国使用。

伽利略 PRS 为政府授权的应用可以提供位置和时间信息,在警察、消防等政府机构,以及军队、国防等领域起到重要的定位作用。

5亿美元当OneWeb股东,英国欲自建导航系统,发力本土航天产业

图 | 伽利略系统

这迫使英国需要自己建设一套卫星导航系统。《金融时报》报道称,英国曾考虑斥资 50 亿美元打造自己的导航定位系统,但过高的成本让这项计划难以落地。如今,英国政府官员开始在 OneWeb 上动脑筋。

OneWeb 本就是一家总部位于伦敦的公司,其低轨卫星星座成型之后可以在全球范围内提供高速的宽带服务。

在这基础之上,英国政府希望对之后的卫星进行升级,让未来的 OneWeb 卫星网络同时具备与 GPS、北斗类似的导航能力,提供精确的定位、导航和授时服务。理论上来说,相对于重新自建卫星导航系统,在 OneWeb 的基础上进行改建是一个相对廉价的选择。

目前该交易有待美国监管机构批准,预计将于今年年底前完成。

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图 | OneWeb

新的资金进入将帮助 OneWeb 撤销部分裁员,恢复现有的业务。同时英国政府的入场可能推动 OneWeb 将现有的卫星制造能力转移到英国,在此之前,OneWeb 与空中客车公司合作在美国佛罗里达州设立卫星工厂。

此外,英国还将努力推动维珍轨道(Virgin Orbit)等公司的发展,以在英国本土建立卫星的发射能力,在太空领域掌握更大的主动权。

但这样的项目同样面临诸多问题,有专家警告称,在用于传输定位、导航和授时信号的频率问题上,未来这个卫星星座还会面临诸多困难。毕竟卫星频率是个相当有限的资源,在此之前,GPS、伽利略和北斗系统都曾因为导航卫星的频率问题闹过不少矛盾。

此外,将通信卫星网络改成导航系统,同样有着复杂的技术问题。据英国《卫报》报道,莱斯特大学的空间政策专家 Bleddyn Bowen 认为,这项交易相当于是将一项未经证实的技术强加到一个用于其他目的的大型星座上。因为 OneWeb 的卫星分布在低地球轨道,而现有多数导航卫星则是在中地球轨道。

与此同时,这项收购一定程度上是让英国政府接下了 OneWeb 的烂摊子,事实上,到目前为止,尚未有一家卫星公司证明了低轨卫星通信在经济上的可行性。且 OneWeb 也正是在成本问题上表现糟糕,最终才走向了被破产、被收购的结局。

因此,在经济可行性上的批评难以避免,有批评者认为,如此大规模的投资将让 OneWeb 成为纳税人的一场豪赌。

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